Testosterona pode deixar o homem mais carinhoso

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Até agora muito associada à agressividade, a testosterona pode promover um comportamento amigável e pró-social nos homens, segundo um novo estudo conduzido por neurocientistas da Universidade Emory (EUA) e publicado na revista Proceedings of the Royal Society B.

A investigação foi feita com esquilos-da-mongólia. “Demonstrámos que a testosterona pode promover diretamente o comportamento não sexual e pró-social, além da agressão, no mesmo indivíduo”, disse Aubrey Kelly, professora assistente de psicologia da Universidade Emory e primeira autora do estudo. “É surpreendente porque normalmente pensamos na testosterona como um aumento do comportamento sexual e da agressividade. Mas mostramos que ela pode ter efeitos mais subtis, dependendo do contexto social.”

O trabalho também revelou como a testosterona influencia a atividade neural das células de oxitocina – a chamada “hormona do amor”, associado ao vínculo social.

Richmond Thompson, neurocientista do Oxford College da Universidade Emory, é coautor do estudo. Outro coautor foi Jose Gonzalez Abreu, ex-especialista em pesquisa do laboratório de Kelly.

Mudanças rápidas de comportamento

O laboratório de Kelly concentrou-se nos efeitos neurais da oxitocina usando modelos experimentais de roedores.

O laboratório de Thompson, marido de Kelly, investiga os efeitos neurais dos esteroides em peixes. Ambos os cientistas estão a tentar chegar à questão de como as hormonas funcionam no cérebro para permitir que um animal mude rapidamente o seu comportamento, dependendo do contexto social.

A maioria dos estudos em humanos mostra que a testosterona aumenta o comportamento agressivo. Os investigadores colocaram a questão se a testosterona poderia, em sintonia com a capacidade de aumentar a agressão contra intrusos, também atenuar comportamentos pró-sociais.

No entanto, eles também levantaram a hipótese de que isso poderia fazer algo mais radical – na verdade, melhorar as respostas sociais positivas em contextos em que agir pró-socialmente é apropriado.

Assim, o laboratório de Kelly realizou experiências com esquilos-da-mongólia, conhecidos por criarem laços duradouros e criarem os filhos juntos.

Os machos podem tornar-se agressivos durante o acasalamento e na defesa do seu território, mas também exibem comportamentos de carinho quando a fêmea engravida e demonstram comportamento protetor em relação às crias.

‘Superparceiro’

Numa das fases, um macho foi apresentado a uma fêmea. Ela engravidou e os machos exibiram os comportamentos usuais de carinho. Deram então aos machos uma injeção de testosterona.

Esperavam que o aumento agudo resultante no nível de testosterona de um homem diminuiria os seus comportamentos afetuosos se a testosterona atuasse como uma molécula antissocial.

“Em vez disso, ficámos surpreendidos quando percebemos que o macho se tornou ainda mais carinhoso e pró-social com a sua parceira”, afirmou Kelly. “Tornou-se um ‘superparceiro’.”

Uma semana depois, os cientistas realizaram um teste de intruso residente. As fêmeas foram removidas das gaiolas para que cada macho que havia recebido anteriormente uma injeção de testosterona ficasse sozinho. Um macho desconhecido foi então introduzido na gaiola.

“Normalmente, um macho persegue outro macho que entra em sua gaiola ou tenta evitá-lo”, disse Kelly. “Em vez disso, os machos residentes que haviam sido previamente injetados com testosterona eram mais amigáveis ​​com o intruso.”

Segunda injeção em contexto diferente

O comportamento amigável mudou abruptamente, no entanto, quando os sujeitos do sexo masculino originais receberam outra injeção de testosterona. Começaram a exibir comportamentos normais de perseguição e/ou evitação com o intruso. “Era como se de repente acordassem e percebessem que não deveriam ser amigáveis ​​naquele contexto”, observou Kelly.

Os pesquisadores concluíram que, como os indivíduos do sexo masculino sofreram um aumento de testosterona enquanto estavam com os seus parceiros, isso não apenas aumentou rapidamente as respostas sociais positivas em relação a eles, mas também os preparou para agir de forma mais pró-social no futuro, mesmo quando o contexto mudou e estavam na presença de outro macho.

No entanto, a segunda injeção de testosterona rapidamente os levou a mudar o comportamento para se tornarem mais agressivos, conforme apropriado ao contexto de um intruso masculino.

“Parece que a testosterona melhora o comportamento apropriado ao contexto”, afirmou Kelly. “Ela parece desempenhar um papel na amplificação da tendência de ser fofinho e protetor ou agressivo.”

O estudo também analisou como a testosterona e a oxitocina interagem biologicamente. Os resultados mostraram que os indivíduos do sexo masculino que receberam injeções de testosterona exibiram mais atividade de oxitocina nos seus cérebros durante as interações com uma parceira em comparação com os machos que não receberam as injeções.

Os comportamentos humanos são muito mais complexos do que os dos esquilos-da-mongólia, mas os investigadores esperam que suas descobertas forneçam uma base para estudos complementares em outras espécies, incluindo humanos.